1

Тема: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Место: кереннский особняк герцогини Таиран
Участники: Айкатрен Эсколара и Амарте Линьер

Есть предложения, от которых просто невозможно отказаться, и люди, которым просто невозможно отказать.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
2

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Два дня до парада. Год за годом меедонна адмирал училась ненавидеть Утро Парусов, и, к слову, небезуспешно. Каждый раз, как в первый, суета, беготня и ненависть, и - Хозяин свидетель - к войне готовятся меньше, чем к этому празднику. И гавань покидают быстрее.
Впрочем, она точно знала, что через два дня ровно, стоя на капитанском мостике "Святой Илларии", будет улыбаться и снова испытывать счастье человека, который видит плоды своих трудов.
Но сейчас этот срок казался вечностью. Так что время для визита к герцогине Таиран пришлось буквально когтями вырывать у собственного расписания, и Амарте была не слишком уверена, что это уместно. Впрочем, "самый гостеприимный дом в Империи" никогда не закрыл бы свои двери перед ней.
В который раз меедонна пожалела, что нельзя проехать напрямик сквозь парки, квартал Арета, как обычно, блистал кхм... планировкой. Можно было быть соседями, но тратить минут десять на то, чтобы проехать по своей парковой аллее, и потом еще столько же - чтобы миновать подъездную аллею соседнего особняка. Шагом, разумеется, нормальные люди по Правому берегу, сломя голову, не ездят. В другой раз созерцание цветущих миндальных ветвей и солнечных бликов, падающих сквозь листву на гравий, возможно, вогнало бы ее в созерцательное настроение, но...
Но да. Не в начале Луны Парусов.
Амартайе по привычке молчала, у белых ступеней спешилась, вручив поводья слугам, и негромко представилась, соблюдая требования этикета.
Поэтому все было очень правильно. Три ступени вверх, за дверью слышно "Верховный адмирал Линьер с визитом!" - только после этого можно войти и снять треуголку, ожидая, пока спустится хозяйка.
Выстрел из пушки со стен Замка Рассвета обозначил полдень, когда она вошла - именно то время, с которого дневные посещения в столице начинают быть уместны. И все последующее, включая короткий сухой поклон спускающейся по лестнице герцогине Таиран, было буквальным воплощением всех трудов о приличиях, которые были написаны в Керенне за последние пару лет.
- Безмерно рада видеть вас, мадонна, и надеюсь, что не помешала.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

3

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

- Ваш визит не может помешать, меедонна, - Айкатрен со сдержанной улыбкой протянула руку для поцелуя, - в этом доме рады вас видеть в любое время дня и ночи.
Донну-адмирала герцогиня встречала в черном платье, отделкой неуловимо напоминающем военно-морской мундир - молчаливый комплимент дорогой гостье, демонстрирующий, что к визиту ее готовились не как к безликому дежурному событию. Гостей в этом доме принимали одинаково радушно, однако от наблюдательного глаза не укрылся бы тот факт, что у донны Эсколара существовало некоторое деление гостей по степени важности, и адмирал Линьер в этом рейтинге явно занимала одну из первых строчек.
На верхней ступени лестницы молчаливо замерли двое мальчишек - герцогиня Таиран грациозно обернулась к ним, едва гостья выпустила ее руку.
- Мои сыновья просили о встрече с вами. Вы не откажете мне в любезности? - с улыбкой очаровательной улыбкой поинтересовалась хозяйка дома. - Они оба без ума от моря, Амори не устает повторять, что станет меесиром... Подойдите, мальчики.
Оба послушно приблизились и почти синхронно отвесили вежливый поклон - ни один из сыновей герцогини не выглядел смущенным или напуганным, однако младшему явно сложнее было сдерживать эмоции от встречи с адмиралом.
- Мы много читали о вас, меедонна. - с плохо скрываемым восхищением сообщил он.
Второй энергично кивнул.
- Мы читали про разгром Азрамейн, где вы командовали Южным флотом. Это было потрясающе!
- Вы расскажете?
- Да, меедонна, прошу вас!
- Мальчики, мальчики! - в голосе Айкатрен звучал смех, однако она лишь по-прежнему сдержанно улыбалась. - Дайте донне Линьер хотя бы войти, она едва с дороги. Вы не откажетесь разделить с нами трапезу, меедонна? Мы как раз собирались обедать. Имейте в виду, - герцогиня делано нахмурилась, - Вы очень, очень расстроите меня отказом.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
4

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Адмирал поцеловала протянутую руку, разрываясь между восхищением донной Айкатрен, которой удивительно шел черный, и предательской мыслишкой о том, что "будто и на берег не сходила". Не то, чтобы комплимент герцогини не был оценен.
И следовало на него ответить.
- Нет женщины, которая выглядела бы в цветах своего дома лучше вас, - получилось тяжеловесно, но меедонне блистать изяществом слога и не предписывалось никогда. Амарте хотела было что-то еще добавить, но... но руку уже отобрали, а сердце Линьер устремилось к... коню.
Да, именно, к коню, которого сейчас уводили прочь, лишая гостью последнего шанса на спасение, и, честно говоря, она иначе представляла себе и визит, и беседу, возможно, грозившую стать неприятной.
А тут это. То есть, дети. Амарте понятия не имела, как себя с ними вести, поэтому когда-то давно выбрала отличный способ - представить, что это взрослые.
Потом кто-то из подчиненных сообщил по большому секрету, что это с ходу покоряет неокрепшие юные умы, так что пользоваться сама Хозяйка велела.
- Разве я могу отказать вам? - едва успела сердечно заверить меедонна, когда на нее обрушился шторм, - монсиры, монсиры, я вас очень прошу, давайте позволим ее сиятельству побыть лучшей из хозяек. Я рада вашему интересу, но сейчас не время для таких бесед.
Оглядев две погрустневшие мордашки, Амартайе едва заметно вздохнула.
Ладно, Шемер в помощь.
- Однако, я могу взять вас с собой на подготовку парада Утра Парусов, если ваша матушка позволит.
Взгляд ее, устремленный на герцогиню, был то ли беспомощным, то ли насмешливым.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

5

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

А вот взгляды сыновей Айкатрен были полны ожидания и невысказанной мольбы - герцогиня посмотрела поочередно на обоих и деланно вздохнула.
- Я полагаю, это будет полезно. Если вам не в тягость, меедонна, я была бы весьма признательна... а о признательности молодых людей даже говорить не стоит.
Лица "молодых людей" расцвели восторгом, но выразить его вслух они не успели: герцогиня подняла руку в останавливающем жесте и с наигранной строгостью произнесла:
- Но за это вы сейчас оставите адмирала в покое со своими расспросами. У вас будет время пообщаться на параде. Хорошо?
- Хорошо, матушка!
- Вот и славно. Подите пока, распорядитесь о том, чтобы обед уже подавали.
- Сию минуту матушка!
Мальчишки исчезли в мгновение ока; Айкатрен с улыбкой проследила за тем, как они резво взбегают по лестнице, а потом обернулась к гостье.
- Прошу прощения, меедонна, за это маленькое предательство, - тон ее голоса неуловимо изменился, - но мне и правда нелегко было не поддаться такому напору. Клянусь вам, они будут достойны прадеда - тот тоже мог взять любое укрепление. Надеюсь, вы не слишком обременили себя оказанной любезностью... но что же мы стоим тут!
Герцогиня всплеснула руками.
- Пойдемте в дом, там уже накрыли. А по дороге вы, возможно, расскажете, что привело вас ко мне?

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
6

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

- Если хоть один из них достоин прадеда во всем, то я уже знаю, когда подам в отставку, - скупо улыбнулась Амарте, покорно следуя за хозяйкой и с некоторой досадой размышляя о том, как не надо было быть дурой. Потому что план "я заеду к герцогине Таиран на полчаса" изначально был провальным, давайте посмотрим правде в лицо. Теперь остается только подчиняться воле хозяйки дома и соблюдать правила хорошего тона.
- Мадонна, ваши сыновья - очаровательные молодые люди, вряд ли они хоть сколько-нибудь меня обременят. И потом, если уж они так уверены в своей будущей карьере, возможно, им будет на пользу посмотреть поближе на то, чем им предстоит заниматься, - продолжала Линьер, чувствующая необходимость развивать светскую беседу, - к слову, мне вот кажется, что эта подготовка к параду куда страшнее любого морского боя, по крайней мере, бой обычно происходит быстро, и до него можно выспаться. И, уж точно - после.
К числу людей, неловко чувствующих себя на суше, адмирал себя не относила, более того, таковых полагала слабаками и трусами, как и тех, кто позорил свои офицерские погоны, позволяя себе поведение, несообразное званию, но даже она на секунду мрачно подумала, что попасть на обед в приличный дом вовсе не входило в ее планы.
Впрочем, в этом доме кормили слишком вкусно, чтобы долго по этому поводу беспокоиться.
- Надеюсь, я действительно не нарушила ваше с сыновьями уединение.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

7

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

- Какое уединение, о чем вы, - Айкатрен беззаботно отмахнулась от извинений Верховного Адмирала, - желай я одиночества, уехала бы на воды в Джердан, потому что в этом доме оно может только сниться. К тому же, вы - гость редкий настолько, что я уже начинала подозревать, будто вы затаили на меня обиду.
Последняя фраза была произнесена герцогиней почти игриво, однако не нужно было обладать исключительной проницательностью дабы понять, что в этой шутке имелась лишь небольшая доля шутки. Слова свои Айкатрен сопроводила коротким, но пронзительным взглядом, брошенным на вице-адмирала, а затем лицо хозяйки дома вновь приняло благостное выражение. Она замерла на верхней ступени лестницы и медленно обернулась, чтобы обвести взглядом тенистый парк у парадного подъезда.
- С вами как-то спокойнее, - с некоторой рассеянностью произнесла герцогиня, - нам всем не хватает вашей уверенности. На сколько вы планируете задержаться в столице после парада?

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
8

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Адмирал невольно распрямилась еще сильнее, и что-то такое сверкнуло в ее глазах - всего на секунду.
- Мне кажется, наша последняя беседа... об этом... расставила все точки в нужных местах, мадонна. И я держу свои обещания, поэтому обида с моей стороны исключена. Однако, я запомнила.
Пожав плечами, Линьер склонила голову набок, преувеличенно пристально разглядывая серебряную вышивку на черном платье хозяйки дома - а платье было такое, что хоть картину пиши.
Вот не то, чтобы меедонна Амартайе страдала хоть сколько-то после того, как ей мягко отказали в более близких, чем дружба, отношениях, но некоторые вещи она, как истинная дочь своей матери помнила долго, хранила бережно и при случае извлекала на свет, убедившись, что час настал.
- И поэтому, прежде, чем вы решите, что совершили ошибку, принимая меня, я хочу просить вас... сопровождать меня в оперу на последнюю премьеру этого сезона.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

9

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Улыбка герцогини была безупречна: самый подозрительный человек не смог бы углядеть в ней натянутости или искусственности.
- Я бы без раздумий приняла ваше предложение, но, увы, на эту премьеру я уже обещала свое общество Его Высочеству. Однако даю слово сопроводить вас на любую постановку в сезоне следующем... и, честно говоря, совершенно не понимаю, как это делает наш сегодняшний обед ошибкой.
Лукавила тут Айкатрен лишь самую малость и только в том, что это не она "обещала свое общество", а скорее регент согласился стать ее спутником: де Рейна светские мероприятия волновали ровно настолько, чтобы Его Высочество не прослыли нелюдимым затворником, и совершенно ясно, что посещение модной постановки не могло быть его идеей.
Тем не менее, в воздухе повисла некоторая прохлада, словно бы отголосок далекой грозы, и герцогиня поспешила развеять ее светским:
- Пройдемте к столу, меедонна. - она сделала приглашающий жест рукой. - Нас наверняка уже ждут.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
10

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

- Я охотно поясню, - дружелюбно пообещала меедонна Линьер, даже не пытаясь делать вид, что не заметила охлаждения в воздухе. В какой-то момент она даже задалась вопросом, зачем вообще это делает - дураку же ясно, что "нет" донны Айкатрен было самым окончательным из возможных, да и не так, чтобы Амарте по этому поводу действительно огорчилась. В ее жизни уже случился один раз, после которого подобного рода ситуации казались... обыденной неприятностью.
Может, именно поэтому. Просто хотелось ответить уколом на укол.
- Обычно, ваше сиятельство, я бы не позволила себе настаивать. Но сейчас - увы, я буду. Окажите мне эту любезность. В ответ на услугу, которую я оказала вам не так давно, мадонна.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

11

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Герцогиня вздрогнула, как от укола, и обернулась к гостье, слова которой явно застали Айкатрен врасплох. На несколько мгновений самообладание оставило ее: на верховного адмирала донна Эсколара смотрела со смесью удивления, недоверия и испуга, однако справилась с собой хозяйка дома довольно быстро и, приосанившись, поджала губы в гримасе досады.
В воздухе тихо таяли осколки былого дружелюбия.
- Если вы ставите вопрос так, - Айкатрен явно пыталась сдерживать недовольство, но выходило у нее не очень хорошо, - то я попытаюсь изыскать возможность... и переубедить Его Высочество. Однако...
Герцогиня не подобрала слов и задохнулась, видимо, от возмущения. Несколько мгновений она молчала, явно пытаясь привести в порядок мысли, а потом приблизилась к Амарте почти вполтную, чтобы негромко в лицо ей высказать:
- Однако я надеюсь, что... что с другими людьми вы не говорите об этой... "услуге" с такой же легкостью.
Хороший друг - настоящий хороший друг, а не один из сотни любезных знакомых донны Айкатрен - при взгляде на нее сейчас мог бы с некоторым удивлением понять, что она напугана и не сводит взгляда с лица адмирала, словно пытаясь разглядеть на нем или подтверждение, или опровержение своих опасений.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
12

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

И адмирал поняла, все еще оставаясь другом - несмотря на сказанное сейчас, оказанная ею "услуга" была оказана вовсе не потому, что Амарте желала выгоды или мести.
- Мадонна, я дала повод думать обо мне хуже, но не настолько, - Линьер приподняла бровь, не отступив ни на шаг, и голос ее был все так же спокоен, - меня интересуют только ваши безопасность и благополучие, о которых я взяла на себя смелость позаботиться. И моя просьба, право, ничем вас не обременит, потому что это все, о чем я собираюсь вас просить. А потом вы забудете все, что я вам сказала. И я забуду, что говорила вам это. Убитый мной господин был отменной сволочью и... надоел.
Гостья, как ни в чем не бывало, развернулась, вынуждая хозяйку этим движением встать рядом.
- Позвольте предложить вам руку, мадонна.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

13

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Предложенную руку Айкатрен с достоинством приняла - видно было, что слова адмирала несколько успокоили ее, и держать лицо герцогине стало гораздо легче. Во всяком случае, выглядела она почти так же спокойно, как и до начала этой неприятной беседы, лишь легкая дрожь в пальцах, лежащих на предплечье меедонны, могла бы выдать истинное настроение Айкатрен.
Впрочем, на улице и правда было самую малость прохладно.
Они неспешно двинулись к входу, у которого уже давно в тоске переминалась пара слуг.
- Мне было бы весьма любопытно, - донна Эсколара не поворачивала головы в сторону собеседницы и глядела прямо перед собой, гордо вскинув подбородок, - чем именно означенный господин не угодил вам. Я знаю, чем он надоел мне и... я хотела бы знать, насколько причины нашего недовольства совпадают.
Где-то между строк затерялось иносказание, понятное лишь тому, кто наверняка знает, о чем говорит герцогиня.
Стоило признать, что смотрелось это красиво - верховный адмирал в мундире и герцогиня в мундирном платье, по-хамалански тонкие, острые и оттого самую малость пугающие. Ровно настолько, чтобы слугам не приходило в голову подслушать негромкую беседу.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
14

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Амарте улыбнулась - если привычку поднимать уголки губ можно было назвать улыбкой.
- Меня вообще очень быстро утомляют люди, которые угрожают моим друзьям. Буквально с первой фразы. А если вы имеете в виду официальные причины... скажем, он смотрел с недостаточным благоговением.
Дверь открылась, и Линьер, входя в особняк Эсколара, подумала, что сейчас он стал куда уютнее. Во времена детства прекрасной Айкатрен все здесь веяло древними традициями и законной гордостью семейства, которое возвысилось своими военными победами. Теперь это все сильно смягчало обаяние хозяйки.
Ну, на первый взгляд.
А если не обманываться, то просто становилась понятна ее сущность, тщательно скрываемая шелками, улыбками и гостеприимством.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

15

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

По безмятежному лицу Айкатрен невозможно было определить, действительно ли она спокойна или просто держит себя в руках, однако пальцы, лежащие на локте адмирала чуть сжались.
- Как вы узнали? - ровно поинтересовалась герцогиня.
Они остановились в небольшом аванзале, оформленном в имперской стилистике - со всех стен на Амарте пристально взирали многочисленные Очи хозяина, то вылепленные, то нарисованные, а то и вытканные на тяжелых портьерах, и под пытливым их взглядом невозможно было не заподозрить, что хозяйка специально решила отделать комнату именно так. Чтобы те, кому придется здесь задержаться, почувствовали себя неуютно.
Из-за дверей, ведущих, видимо, в столовую, доносились веселые голоса сыновей герцогини, но здесь, в аванзале, гостья и хозяйка были наедине. Пользуясь короткой заминкой, Айкатрен развернулась к меедонне, чтобы пристально заглянуть той в глаза - почти светящийся в полумраке взор герцогини был едва ли не более неуютным, чем неотступное внимание Очей Хозяина.
- Вы узнали об этом сами... или вам кто-то сказал? - вполголоса спросила она.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково
16

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

- Сказал. Тот господин, которого мы обсуждаем, - слегка вздохнула Амарте, которую уже начал утомлять предмет обсуждения, - только не мне, а вам. Я хожу тихо, мадонна, даже в форменных сапогах, иногда доводится слышать довольно интересные обрывки бесед. Они наводят на соответствующие мысли.
Размноженное Око впечатления на гостью не произвело: возможно, ради чего-то такого она и служила Империи верой и правдой. Чтобы через много лет стоять перед изображениями Его Взора и, скорее, расправлять плечи. Потому что все всегда делала правильно, и остается только гордиться. Пожалуй, Амарте этот аванзал даже нравился. Пожалуй, она бы по возможности осталась здесь дольше.
Но, увы.
- Так или иначе, он покинул этот великолепный и прекрасный мир, и теперь вкушает забвение, - безмятежно заявила адмирал, поправляя перчатку, - если Ваше Сиятельство все еще не передумали, я бы тоже что-нибудь вкусила. Неловко признаваться, но в день перед парадом судьба меня этим не балует.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

17

Re: «Услуга за услугу» - 1 день Луны Парусов, 1024 год

Кажется, ответ адмирала успокоил Айкатрен окончательно - во всяком случае, улыбка ее сделалась столь же безмятежной, как и в самом начале их беседы, когда она лишь приветствовала меедонну Линьер на пороге своего дома.
- Я не буду спрашивать, что еще вы услышали, однако хочу вас уверить, что этот сир заслуживал... подобного. Оба они заслуживали. Но вы правы, довольно о прошлом.
Донна Эсколара трижды хлопнула в ладоши, и, повинуясь бессловесному приказу, за спиной ее моментально распахнулись двери в обеденный зал. Смех обоих сыновей герцогини моментально стих - мальчишки выпрямились и умолкли, напуская на себя серьезный вид, который портил лишь восторженный блеск во взглядах, обращенных на Амарте; за их спинами моментально пришли в движение вышколенные слуги.
- Прошу к столу, меедонна.

    Сила в бессилье,
    Воля в неволе,
    Все так бестолково