1

Тема: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Место: вблизи Кенси со стороны моря
Участники: моряки

Что может быть лучше хорошего сражения? Похорового дыма, грохота орудий, звона сабель, летящих в сторону врага заклинаний? Что может быть лучше хорошей драки, линии кораблей, маневрирующих, как единый организм, цели на горизонте?..

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
2

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Солнце играло своими лучами на воде так, что от это зрелища слепило и резало глаза - и между тем яркая гладь воды все равно притягивала взор. Жарко не было, было солнечно и ветрено, ветер трепал длинные волосы этринских моряков, пытаясь вытащить пряди из хвост и кос, в которые они тщетно пытались убирать свои космы.
Ренар смирился с ветром еще полчаса назад. Волна привычно обрушивалась на борт, отдаваясь в ногах адмирала и странным образом успокаивая - ему не нужно было смотреть на приборы, чтобы знать уровень волнения моря, направление сторон света, направление и силу ветра. Как любой хороший моряк он мог это определить уже на третьем году службы. На пятом он заметил, что ему не обязательно звездное небо над головой, для того чтобы ориентироваться на дорогах, на которых нет следов.
Сейчас адмирал стоял на мостике "Сердца Севера" и смотрел в сторону берега, уже четверть часа тщательно изучая через стекла подзорной трубы прибрежную линию. Он знал ее хорошо, что может быть проще, чем война в своих собственных водах?
Но если бы кто-нибудь спросил мнения Ренара, то он бы ответил, что он бы предпочел двадцать раз взять какой-нибудь крупный альхаймский порт, нежели один раз Кенси. Береговая линия здесь была паршивая. То есть она была просто великолепной - если бы он сидел в форте на берегу и отстреливался от пытающихся атаковать кораблей. А вот заходя с моря, и понимая все про цепь островов и мелководье, оставалось только тихо и про себя ругаться.
Утешало то, что альхаймским посудинам здесь будет тоже сильно неудобно, и рельеф дна они знали явно хуже, чем Ренар. Можно было попробовать посадить парочку красавцев на мель и взять их потом тепленькими.
Признаться, когда Раймон выходил из Керенны, он предполагал, что его участие в драке ограничиться в лучшем случае командующим авангардом. Но Амарте махнула на него рукой и сказала "командуй". После чего вице-адмирал Северного флота убежал корпеть над стратегической картой и медитировать над картой берега.
Оба этих произведения флотского искусства были заботливо разложены рядом с магическими картами, чтобы они успешно дополняли друг друга. Перед ними на расстоянии десяти полетов  пушечных ядер виднелся Кенси, а между ними и городом - альхаймский флот.
Настроение было - просто отличным.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
3

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Пока вице-адмирал Ренар в неведомо-какой раз корпел над картами, Нери выдавала последние инструкции трем дюжинам столпившихся на палубе подчиненных. Про правильный строй маги с Сердца Севера забыли буквально через луну после того, как их возглавила шемри. Сложно сохранять стройные ряды, когда твой командир носится вокруг, то хлопая кого-то по плечу, то заглядывая в глаза, то сурово грозя пальцем, при этом отдавливая ноги и сшибая тех, кто имел неосторожность оказаться между ней и объектом личного инструктажа.
Вот и сейчас шемри, как хорошей иллюзией укрытая растрепавшимися от шального ветра и бега волосами, вихрем носилась между подчиненными и вещала:
- Всем слушать сюда! Мне за этими лоханками, - Нери на секунду замерла перед подчиненными, указуя возмущенным пальцем вперед, туда, где на расстоянии десятка полетов толково сляпанного огненного шара маячили вражеские корабли. - берега не видно! Задача: лоханки убрать к холерным демонами! Всем ясно?
Задача убрать альхаймский флот была ясна всем еще до отплытия, поэтому шемри не стала дожидаться согласных кивков, а продолжила:
- Ты отвечаешь за правый борт, а ты за левый - шемри ткнула пальцем по очереди в двух специалистов по защитной магии. - Чтоб муха не пролетела, бабочка не приземлилась, рыба все зубы обломала, до киля не добравшись. Теперь на каждый борт еще по одиннадцать человек. Разобрались на счет три. Раз-два-три! Молодцы. Оставшаяся дюжина в обороне и резерве. Запомните: вы не пушки! Кто взорвет себя - башку оторву. Если кто из бортовых выбыл из строя - резервный заменяет. Ясно? Вопросы?
Кивков и вопросов она снова не дождалась. У толковых бойцов на таких простых вещах вопросов не бывает. Продолжила:
- Работаем по тактике "за мечом иглы не видно". Восемь дружно создают большие, мощные, жутко выглядящие заклинания. Чтоб каждый альхаймский трус к мамочке запросился! И пускают их на уровне бортов. Остальные трое создают маленьких, незаметных огненных рыбок и отправляют их над самой водой. Всем понятно? По местам!

4

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

На "Илларии" все было очень буднично - несмотря на то, что первым большим морским сражением для команды стал Тал-Ренар, никто не создавал ажиотажа. Может, дело было в том, что первый флагман выступал в роли скромного наблюдателя, а звездой в этом спектакле должен был быть командующий Северным Флотом. Может, потому что адмирал была совершенно спокойна у себя на мостике и зевала над кружкой кофе в накинутом на плечи кителе, немигающим кошачьим взглядом наблюдая за плоской иллюзией, заменяющей карту, по которой двигались одиннадцать пурпурных точек побольше и россыпь мелких. Вражеские корабли она, к сожалению, не определяла, но и не затем сделана.
В стекла било летнее солнце, в открытые створки с любопытством заглядывал ветер, который все свежел - но еще недостаточно, чтобы темные бока линкора начали хоть чуть-чуть покачиваться на волнах.
На мостике очень спокойно молчали, как люди, занятые обычной, привычной и всем знакомой работой, в воздухе витало ожидание, и вот уже в нем было что-то от крови и дыма.
- Командующий Северным флотом приказывает, - дежурный офицер, вытянувшись, зачитывала переданное с "Сердца Севера", - "Святой Илларии" взять под командование "Крепость", "Мейрат", "Рэйну" и осуществить захвать фортов в проливе Эмар-Кенси, не принимая участие в основном бою...
Логично, Шемер побери. Рейд Кенси, окруженный цепью островов, имел только один проход в гавань, защищенный двумя фортами, остальное - отмели, рифы и подводные камни, вход на внутренний рейд стерегли еще два. Пока Ренар будет развлекать альхаймцев красивой баталией, четыре линкора должны эти открыть вход в гавань.
Команда "Илларии" была слишком дисциплинирована, чтобы выражать недовольство тем, что первый флагман в бою на вторых ролях, но недовольство витало в воздухе. И сейчас оно растаяло. С некоторым облегчением заулыбался старший помощник, даже старший корабельный маг, мастер Амалвир, известный вечно мрачной рожей, и тот преисполнился благодушия.
Все моряки - честолюбивые сволочи.
Так говорила Амарте мать, и не было ни раза, когда эти слова оказались бы неправдой.
- ...между прочим, монсиры, это довольно забавно, я здесь не была ни разу, а теперь оказывается, что готовлюсь разнести собственный дом в ходе освобождения его от вражеских захватчиков...
- Главное - не побить посуду, - философски заметил Амалвир, - лично моя супруга готова простить все, кроме ее фарфора.
- Ну, вы-то точно можете его потом восстановить, - коротко ухмыльнулся старший офицер вахты, не поднимая голову от карты.
- Боюсь, что после хорошего залпа с одного борта... да вот, хотя бы "Сердца", или "Крепости", местный фарфор придется восстанавливать по воспоминаниям...
- Мать Морей с вами, я его не видела никогда и, даст Она, еще сто лет не увижу.
- А через сто уже будете готовы?
- Амалвир, ваши уши станут истинным украшением этого благословенного места...

Восемь склянок, удар рынды. С ним вступают залпы орудий с той стороны и тихое, тонкое жужжание воздуха от наполнивших его заклинаний.

[mp3]http://pleer.com/tracks/3106743iHa8[/mp3]

- "Крепость", "Мейрат", "Рэйне" - поворот на правый борт, следовать за "Святой Илларией". Корабельные маги, полная боевая готовность.
- Меедонна, сигнал получен.
- "Иллария", восток-юго-восток, курс к проливу Эмар-Кенси. Бой игнорировать.

Амарте нехорошо улыбалась, поглаживая заплетенные по обычаям островов косички. Вот сейчас будет весело.
Сейчас будет правильно.
Как надо.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

5

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Сейчас будет правильно. Сейчас будет, как надо.
Сердце билось учащенно - как всегда перед началом боя. Как всегда расправляла плечи безбашенная веселость, и нос, казалось, уже чуял запах горящей древесины.
- Маги - полная боевая готовность. Маг Нери, занять пост на мостике. Эскадра, поворот на юго-восток. Цель - вражеский флот.
Голос спокойный и размеренный, будто бы не его сердце бьется сейчас где-то в районе горла, предвосхищая восторг и азарт битвы. Мало кто из подчиненных знал, что скрывается за этими холодными глазами. Раймон сам вообщем-то понимал, что достигнув звания вице-адмирала в сорок восемь лет уже не положено испытывать тех чувств, которые присущи мальчишкам, юнгам, которых взяли в первое большое сражение.
Раймон бы хотел влезть в шкуру своего противника и понять, на что именно рассчитывает вражеский адмирал. Хотя он это понимал и так - берег. Эта ловушка из узкого пролива и мелких островов, которая может погубить кого угодно, даже того, кто ходил здесь до этого сотни раз.
Но у вице-адмирала Севера был свой ответ на это. Произвести высадку непосредственно кораблей на берег под огнем вражеских фортов и порта было бы самоубийством. Поэтому он еще в Ренаре реквизировал несколько торговых судов, которые были предназначены как раз для того, чтобы ходить в здешних водах, неманевренные уродливые на вид, они обладали настолько плоским днищем, что могли подойти к этому берегу.
Сейчас торговцы вместе с десантной командой ждали вне пределов видимости альхаймской эскадры. Они ждали своего часа, который наступит еще не скоро. Сначала они возьмут форты, а после этого - магам нужен будет отдых.
- Противник на расстоянии атаки, - голос штурмана выдавал всю гамму чувств, которые скрывал сам Ренар. На его мостике не было той благодушной и почти домашней атмосферы, которая царила у Амарте, здесь весь воздух был пронизан напряженным и радостным ожиданием, будто бы компании мальчишек разрешили пострелять из рогаток в соседском саду по воронам и вот они уже снарядили свои рогатки, и стоят перед калиткой сада, ожидая, пока вожак даст отмашку, чтобы штурмовать забор.
Правы те, кто говорят, что мальчишки не взрослеют, только размер их игрушек меняется.
- Поднять щиты, - на выдохе и почти тихо, но так что все, кому надо услышали. - Приготовиться.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
6

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Ничто не предвещало, кроме мимолетных запахов в ветре. Кроме обострившегося запаха соли, кроме невесть как принесенных с берега сомнительных ароматов водорослей, гниющих на берегу. Но Амарте закрывала глаза и знала - шторм идет. Он крался, пока незаметный, не бросал ни одной тени на это солнечное утро, и, не то, чтобы она с отчаянием искала в небе его признаки, но впервые не могла понять - откуда. Откуда и когда ждать.
Линкоры двинулись к фортам, стало тихо за поднятыми щитами, и хорна за хорной ложилось море под кили.
Одна.
Вторая.

Позади сейчас начнет звенеть воздух: для нее всегда это было признаком боя, первым в череде других, и его не опережали ни грохот пушек, ни команды, ни донесения с других кораблей. Но этот зуд, на грани слышимости, неприятно сводящий скулы - он всегда приносил вот это ощущение.
Все верно.
Все началось.

- Меедонна, донесение с суши, разрешите прочесть?
- Разрешаю.
Да уж, вовремя.
Маг-связист молчит. Молчит тяжело и слишком долго, чтобы это было уже прилично и правильно, и адмирал поднимает глаза, натыкаясь на застывший взгляд человека, который не знает, стоит ли ему вообще что-либо говорить.
- ...барон Линьер был предательски отравлен в своем кабинете, ведется расследование... Его Величество выражает соболезнование и заверяет, что виновные будут найдены и наказаны.
Сквозь шум в ушах прорываются только отдельные фразы.

Амартайе закрывает глаза снова - очень медленно, потому что, кажется, мир вообще стал очень медленным, и она не испытывает ничего - это пока - кроме легкого недоумения.
Разве так могло быть?
Жена брата, выглядящая в два раза старше его, и бесконечно влюбленная в мужа, так часто шутила: вот, умру от старости, заведи себе десяток молоденьких, ни в чем себе не отказывай.
Жизнь тоже любит шутки.
В основном, гадкие.

- Приближаемся, половина хорны до расстояния выстрела.
- Щиты укрепить, с кормы - опустить, поравняться с Мейрат. Входить в пролив между фортами попарно, щиты со стороны напарника можно опустить - берегите магам силы.
- Еще приказания, меедонна?

Воздух звенел.
адмирал выпрямилась, закладывая руки за спину. Шторм шел, она наконец поняла, откуда: у шторма были черные паруса и пурпурные штандарты. Штормом были они сами.
- Да. Пленных не брать.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

7

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Маг Нери, занять пост на мостике.
Вот оно. Начинается. Конечно, до настоящей сшибки, даже до первого удара и первого поднятого щита еще невероятное множество длиннющих мгновений, но обратный отсчет пошел. Теперь каждое мгновение приближает бой. Не какой-то гипотетический, неизвестно когда ожидающийся, а вот этот, один конкретный бой, запах которого уже звенит зыбким маревом на языке.
- По местам! Готовить щиты. Полная боевая.
Старший корабельный маг Нери Анард умела говорить кратко. Старший корабельный маг Нери Анард умела ходить, не подпрыгивая. Но такой чести удостаивался только настоящий бой. Во время него она была слишком занята, ловя каждый отзвук, каждое дуновение, каждую частичку огромного мира, танца жизни и смерти, когда огромное количество таких разных и несовместимых подчас людей начинают действовать в унисон, как одно существо. И их общее сердце - корабли.
Нери погладила браслет, задумчиво коснулась темно-синей бусины и вышла на мостик. Шагом. Быстрым, решительным, но ровным. Тот, кто не был на "Сердце Севера" и не видел ее в бою никогда не поймет, что нашло на вице-адмирала Ренара, когда он назначал ее старшим корабельным магом.
- Правый борт, поднять щиты! Приготовиться! - Нери уточнила команду для своих подчиненных. Незачем утомлять зря тех, на чьей стороне пока тихо. Силы еще пригодятся. Голос шемри звенел от предвкушения и нетерпения.
Старший корабельный маг пристально посмотрела на вице-адмирала. В глазах ее легко читался немой вопрос "Можно атаковать? Ну уже можно, а? Огненной сетью, по парусам!"

8

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Завораживающее зрелище - когда целый флот действует, как единый организм, когда корабли поворачиваются синхронно, как танцоры императорского балета, когда ни единый жест не является лишним, а этот танец, предвещающий смерть выверен до миллиметра и идеален до слез.
Маневр, поворот, атака. Все просто, как дыхание ветра в парусах. Ветер сегоня играет на стороне Этрина, с маневрами не будет ни малейшей сложности, он подгоняет в спину Амарте, он гонит альхаймский флот обратно на мели - нет, конечно рассчитывать на то, что на стороне Альхайма сражаются идиоты, которые не смогут совладать с парусами и напорятся на свою же собственную ловушку, не приходилось, но попотеть им придется. И это хорошо.
- Приготовиться, - эхом пронеслось на каждом мостике.
"Пленных не брать", - приказ, донесшийся с мостика "Святой Илларии" вызвал у вице-адмирала Севера хищную улыбку. Его могли считать бездушным убийцей, маньяком, которому нравилось считать трупы врагов и, который мог без преувеличения сказать, что из его недоброжелателей можно составить с десяток славных кладбищ, он не спорил с этой репутацией, ему казалось, что он уже слышит запах крови - запах, который вообще сложновато почувствовать, стоя на мостике флагмана.
- Огонь с правых бортов, - как только корабли противника оказались на траверзе, ни секундой позже, ни секундой раньше, кильватерный строй - ничего изобретательного, не геройствовать, а связать боем и отвлечь от фортов.
Если, нет, когда Амарте выполнит свою часть задачи, эти корабли перестанут играть решающую роль. Ренар улыбнулся опять, поймал испуганный взгляд своего штурмана и кивнул.
- Приготовиться к развороту строя налево, магам левого борта, приготовиться поднять щиты.
Ренар смотрел, как огненные заклинания летят в корабли противников, как вспыхивают паруса и снасти, как бегут по палубам ослепленные огнем люди. Ренар смотрел и улыбался, глядя как противник пытается тушить полыхающий фальшборт на одном из кораблей линии. Если бы кто-то из противников увидел выражение лица вице-адмирала этринского флота, он бы испугался, наверное. Но, по крайней мере, на своем мостике, все давным-давно привыкли к его взгляду.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
9

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Расстояние между бортами - три хорны.
На капитанском мостике "Святой Илларии" было принято вести себя тихо. Рапортовать вполголоса, сохранять спокойствие, а слова "горячка боя" здесь считали настолько ругательными, что зазорно употреблять даже старому боцману. Впрочем, не зря сказано: какой капитан - такая команда.
Дежурный маг-связист подняла голову, натыкаясь на прозрачный взгляд адмирала. Обычно приказ поступал сразу, сейчас задержался буквально на пару секунд, и ей хотелось знать, что послужило причиной необычной заминки.
Амарте смотрела перед собой в воздух.
Веки опустились, потом поднялись снова.
- "Рэйна", следовать за "Илларией", "Крепость", следовать за "Мэйрат". Разворот правым бортом к целям.

Первый залп альхаймцев ударил в щиты, заставляя корабли содрогнуться. И пока еще ядра не рвали паруса и снасти, но там, снаружи, уже кто-то наверняка опускался на палубу, не в силах выдержать откат.
Так сложилось. Маги принимают удар первыми.
- Щиты снять. "Иллария", "Мэйрат", артиллерийский залп по фортам. Щиты поднять.
Грохот стал непрерывным - заговорил второй орудийный расчет захватчиков. Адмирал непривычным для себя жестом сложила руки на груди, с некоторым даже равнодушием наблюдая за иллюзией-картой.
Все должно идти своим чередом.

- "Рэйна", Крепость". Щиты снять. Артиллерийский залп. Щиты поднять.
Внизу кричали. На палубе, повторяя ее приказы, иногда - потом это казалось одновременно очень простым и очень сложным, когда один приказ превращался в несколько мелких, последовательных. И можно было без труда слышать отсюда это "заряжай!" и "огонь", и команду "щиты".
И даже "К целителям!"
Продлись это дольше, следовало бы беспокоиться о магах, но форты строили давно и без рассчета на отсутствие магической защиты. Форты в проливе Эмар-Кенси не знали войны уже много сотен лет, пока не пришли неожиданно враждебные соседи.
И стенам хватило двух залпов.

- Щиты держать. Сближение для штурма.
Они продолжали стрелять, и следовало помнить, что никто из магов этринского флота не был хамалани.
Они кричали - от злости и напряжения, и, слыша крики, меедонна не менялась в лице, хотя звучало это так, будто моряки останавливают ядра своими телами. Они кричали, и кто-то из них уже успел упасть, от чего остальным становилось только тяжелее.
И с каждой хорной, пройденной в свисте ядер, в грохоте выстрелов, пороховом дыму и зуде заклинаний, они приближались отнюдь не к избавлению, и это стало особенно ясно, когда "Иллария" потерлась темным боком о вдребезги разбитую стену форта, уходящую в свинцово-серые воды.

Амалвир смотрел на руку, которой адмирал отчего-то вцепилась в бумажную карту, смяв ее в кулаке, похожем теперь на птичью лапу. Странно, он был уверен, что у меедонны все-таки пять пальцев.
А вот и нет.
Но это все мелочи по сравнению с тем, как Амарте улыбалась.

- Штурм, - наконец сказала она, с таким облегчением, будто вернулась домой, - прямо сейчас.
И не стала надевать перчаток, спускаясь на палубу: чуть позже, склоняясь над первым убитым, адмирал (теперь уже де Кенси) невозмутимо обмакнула концы волос в его кровь, и те, у кого было время разглядеть, даже не удивились.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

10

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Боль, кровь, смерть - этого не существовало. Даже там - на артиллеристких палубах, где маги падали без чувств, когда чужие ядра продавливали их защиту. К счастью таких атак было немного, к счастью, матросы знали свое дело.
Они сейчас были бессмертны - все. От адмирала до последнего юнги - пока летят заклинания, пока звучат команды, сказанные в веселом безумии боя, пока держат щиты, и даже после, если вдруг придется, пока дышит хоть один из них, - они бессмертны.
Разворот линии - маневр отработанный тысячу раз, что может быть проще? Это на морских парадах зрителей может заворожить зрелище, когда флот двигается настолько слаженно - моряков этим не удивить.
Раздался звон. Тонкий, почти неслышный, от того только более противный. Ренар скорее почувствовал, чем увидел, как в его лицо летит стеклянная крошка и отвернулся, закрыв лицо рукавом - грохот ядра, разнесшего капитанский мостик флагмана явился лишь спустя несколько мгновений.
Веселый ветер ворвался к морякам, бросая в лицо волосы, пытаясь оторвать закрепленную бумажную карту от планшета и с интересом забираясь за шиворот. Ветер не волновало то, что смерть прошла от этринитов в одном волоске.
- Удачлив... шемерров сын, - Ренар медленно откинул прядь со лба - он видел, что они вновь прикрыты щитами, что их самая великая потеря в данный момент - это остекление рубки, поэтому мог искренне восхититься канониром врага, который смог воспользоваться разворотом флагмана, моментом смены щитов и собственной фортуной, чтобы пустить одно единственное ядро туда, где оно могло за миг обезглавить флот.
Раймон не взглянул на мелкие царапины на своих руках и прошел по палубе, покрытой мелкой стеклянной крошкой к борту. Вице-адмирал выждал мгновение, когда защита корабля прогнулась от прилетевших ядер - пока вражеские артиллеристы перезаряжают свои орудия, надо успеть.
- Опустить щиты. Огонь!
Огонь действительно царил над водою. Один из альхаймских линкоров потерял строй - не просто управлять посудиной, если ее паруса полыхают на ветру - этот теперь не в счет, неуправляемого альхаймца местное течение прибьет к косе, на которой стоят форты. В лучшем случае для него они просто сядут на мель - в худшем их разобьет о подводные скалы.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
11

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Штурмовая команда сошла!
- Руль под ветер!
"Иллария" развернулась, легла в крутой бейдевинд, тяжелая и черная, каким и полагалось быть имперскому флагману, за ней последовала "Мэйрат", и, глядя на ее черные паруса и обозленных магов, было очень легко подумать, будто ее имя означает нечто грозное. Впрочем, нет.
Корабль с именем лепестка яблони на ветру повернулся правым бортом ко второму форту в проливе и тяжело ухнул одновременно заклинаниями с палубы магов и залпом с орудийной.
- Эй-эй-эй! - старший помощник на "Иларии", уроженец Кенси, не выдержал и все-таки выразил свое возмущение в пространство магической связи между кораблями, - на "Мэйрат" - вы что делаете?! Вы это потом строить будете? Помните, что укрепления все-таки наши!
- У сира Вандье душа болит? - учтиво осведомился капитан "Мэйрат" так, будто не командовал с мостика атакой, - приказ адмирала "никого не щадить", а про укрепления там не было. Впрочем, и без того поздно.
Стена форта со стороны пролива рухнула, обнажая внутренности - торчащие сколы каменных настилов, альхаймские пушки, людей - не всегда живых.
- Задница у него пригорела, а не душа болит, - буркнул кто-то, судя по всему, с "Крепости", которая залпами прикрывала штурмовую группу второго форта.

- Щиты! Щиты поднять!
- Маги всё!
- Магам покинуть палубу!
Следующий залп из уцелевших пушек форта пробил в брамселях "Мэйрат" по меньшей мере четыре отверстия и напрочь снес фока-рей, заставляя капитана дать несколько непечатных комментариев в адрес Альхайма и его обитателей.

К исходу часа над правым фортом поднялось пурпурное знамя - судя по всему кто-то пожертвовал форменным шейным платком.
Рядом, вызывая некоторое недоумение, красная тряпка. Ее там взять было неоткуда, и напрашивался только один вариант.
- Красный штандарт, - Вандье нехорошо заулыбался, - Мэйрат, Рэйна! Красное!
Тройной залп с бортов Илларии, Мэйрат и Рэйны в адрес левого, еще не сдавшегося форта, прогремел почти парадно.
Ну, если не считать последствий.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

12

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Когда над фортом взметнулось пурпурное знамя, с кораблей эскадры раздался радостный вопль от одного его, казалось, поредевшая к исходу часа вражеская линия прогнулась.
- Огонь! - вице-адмирал ничего не сказал и никак не откомментировал произошедшее, но воодушевленные успехом второй части эскадры этриниты выдали залп, достойный того, что летел сейчас в адрес не сдавшего форта.
Один альхаймец пылал, медленно погружаясь в воду, второй - не менее медленно и красиво кружил вокруг собственной оси, потеряв связь между рулем и килем и не контролируя свои паруса из-за того, что большая часть снастей была оборвана или сгорела, третий уже наполовину погрузился в воду, но этринская линия не давала оставшимся в целости кораблям противника подойти, чтобы снять уцелевших с борта.
Ренар не слышал криков и помощи и треска догорающей древесины, он бы решил, что оглох, если бы не то, что переговоры между кораблями эскадры по прежнему спокойно доходили до него, как и звук собственного голоса - его слух стал избирательным. Те люди, которые были сейчас в воде, которые захлебывались соленой водой, алой кровью и собственным криком, были теперь не в счет, они уже умерли и их не существовало.
Раймон гнал поредевшую линию противника на мели, заставляя выполнять смертоубийственные маневры между огнем противника и неприветливой косой, на которой стояли уже совсем не целые форты.
- Линии - разворот, курс - на косу. Внимание - готовность произвести поворот на девяносто градусов по команде.
Со стороны казалось, что Раймон сошел с ума, что он собирается посадить собственные корабли на те мели, на которые минуту назад готовился посадить альхаймцев, но со стороны это должно было выглядеть пугающе - по крайней мере, для вражеского адмирала, который окончательно попал в капкан между безумным этринитом и смертельной береговой линией.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
13

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Мэйрат. Пробоина, одна нера над ватерлинией.
- Крепость. Фок-мачта сломана.
- Крепость, выйти из боя, - голос Амарте возник в пространстве связи так, будто она никуда и не отлучалась. В другое время никто не рискнул бы спорить, но...
Но для Северного флота это был первый настоящий бой такого масштаба. Поэтому никто не винил капитана Крепости, рискнувшего сказать:
- Меедонна, мы можем сделать еще пару залпов...
И, возможно, поэтому Амарте едва заметно улыбнулась.
- Хорошо. Еще два залпа и вон отсюда, встать на ремонт.

Этого хватило. Ничего не осталось от левого форта и, кажется, никого, кто мог бы его хоть немного эффективно оборонять. Адмирал оперлась о стол штурмана окровавленной рукой: после возвращения на борт штурмовой команды азарт, выплеснутый там, снаружи, закономерно покинул ее - как всегда бывает после любого тяжелого и кровавого боя.
Который она сама постаралась сделать таким.

- "Святая Иллария" и звено рапортуют об исполнении. Пролив взят и охраняется. Ждем дальнейших приказов командующего Северным флотом.

- Корабли идут из гавани!
- Что-то припозднились, -  без яда заметила меедонна, протягивая руку за полотенцем, - сообщите Ренару.
Она бы выманила и этих, пользуясь тем, что бой идет успешно - не стоит, знаете ли, упускать волну событий - и отправила ко дну. Но командующий - это не всегда Верховный Адмирал.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

14

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Наблюдая, как один из линкоров-таки с грохотом и скрежетом садиться на мель, а три других, потрепанных, но еще целых и маневренных корабля разворачиваются почти одновременно с ними, опережая на сотые доли секунд, Ренар про себя помянул Шемера - он, кажется, надеялся на более удачные последствия маневра, но нужно было удовлетвориться и этим.
- Адмирал, продолжайте бой. Постарайтесь выманить их на большую воду, не давайте заблокировать вход в пролив, - Ренар сделал три шага, туда, где был установлен артефакт, транслирующий переговоры. - "Хозяйка морей" и "Звезда" - под командование адмирала, - и едва слышно, одними губами, так что вряд ли кто-то услышал, предложил: "Развлекайтесь".
Два последних корабля в линии должны были прийти на помощь Амарте - против нее шли свежие, еще не бывавшие в бою противники, а с тремя оставшимися "Сердце севера" вместе с еще двумя кораблями эскадры сами как-нибудь разберутся.
Пострадавшие в бою корабли получили приказ отойти для ремонта, а флагман с оставшимися шел на сближение с альхаймцами ради последнего - решающего залпа.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
15

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Ренар не любил быть осторожным. Она тоже, но иногда приходилось.
- Пусть сначала в него войдут, - мрачновато предсказала Амарте, взмахом руки на время отключая связь, чтобы не мешать командами маневрам Раймона.
Они все устали, начало боя было тем еще изматывающим рывком. Стоявшие и выстоявшие под ураганным огнем с фортов корабли практически лишились магов, и свежее подспорье из "Звезды" и "Хозяйки" было почти так же хорошо, как попутный ветер.
- Ветер крепчает, меедонна. Будет шторм.
- Значит, мы постараемся закончить до его начала, - не то, чтобы это было невозможно.
Скорее всего, конечно, нет.
Но придется подтянуться.

- Вице-адмирал Ренар, с вами говорит Верховный Адмирал де Кенси, - было смешно и непривычно. Но это было необходимым уточнением того, в каком ключе сейчас пойдет беседа, потому что давать подобные советы командующему эскадрой, находясь под его командованием, она могла только так, - в связи с надвигающимся штормом позволю себе несколько корректив. Постарайтесь держаться как можно ближе к проливу и прикажите то же самое поврежденным кораблям. Мы освободим его для входа в гавань, и пусть сразу входят следом за нами. Воды у фортов не простреливаются, а здесь мы сможем быть уверены в защите от бури. Я закончила, борт "Святая Иллария" готов исполнять приказы.

- Иллария, разворот в фордевинд! Звену следовать за Илларией, развернуть линию на внутренней стороне пролива. Без команды с флагмана звена никому не стрелять.

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

16

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Принято, адмирал де Кенси, - перед фамилией была еле уловимая пауза в доли секунды, а в тоне - веселость, злая и отчаянная веселость. - Поврежденные корабли - держаться ближе к входу в пролив.
"А мы сейчас тут закончим, и тоже подойдем", - шторм его не пугал, если бы его пугали шторма - он не был вице-адмиралом Севера - к буйным и злым северным ветрам, которые гонят волну, которая в свою очередь разбивает неосторожных о прибрежные скалы, он привык давно. Еще сидя на берегу, босоногим мальчишком, он наблюдал, как рвет ветер паруса заходящих в гавань кораблей - это было давно, но он помнил Тал-Ренар так же, как если бы это было вчера. Он любил и ненавидел Север почти в равной доле и эти два чувства сплетались в его душе, рождая страсть - ему хотелось рвать альхаймцев, покусившихся на его землю, на его Север, голыми руками, чувствуя, как кровь бежит по его пальцам, свежая, горячая кровь.
Последний залп стал действительно последним - он рискнул и выиграл, подойдя под ветром к альхаймцам настолько близко, насколько это возможно - один из них даже успел увернуться, кажется, рулевой, повернул штурвал раньше, чем был отдан приказ, если тот был вообще отдан и линкор остался при мачтах, но один - остальные два кренились - один на правый борт, другой на левый, грозя каждую секунду зачерпнуть воду уже через фальшборт.
- Святая Иллария, мы идем к вам.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .
17

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

- Залп!
Четыре линейных корабля дружно вздрогнули, встречая "салютом" подходящих ближе альхаймцев. Ядрами одному из них снесло мачты, и усталые и злые моряки уже предвкушали второй, когда оказалось, что боя не будет.
То ли неготовые вынести одновременно поднимающуюся бурю и пушки этринитов, то ли просто решившие до поры не связываться и отойти под прикрытие внутренних фортов, альхаймские корабли развернулись и отправились обратно. Судя по скорости - надеясь таки опередить шторм.
Когда с неба упал крупный серый ливень, скрывающий все на расстоянии вытянутой руки от борта, было уже понятно, что они не успеют.

- Включить карту, - спокойно диктовала Амарте, уставшая бороться с иглой противной боли в виске и странными видениями, - кораблям звена встать по обе стороны от пролива, пропустить поврежденные борта и корабли вице-адмирала.
В остальном капитаны прекрасно разберутся сами, сколько парусов убирать, и какие. Иначе - что они тут вообще делают?
- Командующему Северным флотом привет от родного дождя, - не удержалась она, больше от мигрени, - поздравляю с хорошим началом. На Мэйрат, не наглотайтесь воды. Мы все молодцы?

Помнишь ли ты о моем возвращении,
Знаешь ли ты, что я рядом с тобой?

18

Re: «Рейд на Кенси» - 6 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Ренар отошел от переговорного устройства к борту, и смотрел на небо и море, которые приобрели стальной оттенок.
- Север приветствует адмирала традиционной погодой, - усмехнулся Раймон. - Торговцам - произвести высадку с учетом погодных условий, переместиться к заранее установленной точке, ждать дальнейших указаний.
Корабли, которые прятались в бухте, на расстоянии дневного пешего перехода отсюда, по идее не должны были пострадать от надвигающегося шторма - бухта та, в которую ни один даже самый маленький крейсер не мог войти, была по сути лужей, предназначенной для плоскодонок, была защищена от сильных ветров скалистой береговой линией, так что вряд ли высадка будет сильно затруднена.
Сейчас в его приказаниях никто не нуждался, капитаны сами знают, что нужно делать и войти в пролив смогут, и встать на рейд, и начать ремонт, можно было выдохнуть и отдохнуть, но Ренар продолжал стоять на мостике, внимательно вглядываясь в пелену дождя, будто бы пытаясь рассмотреть то, что пряталось за ней.

Нo кoгдa coлнцa пepвый лyч зacкoльзит нaд xoлoднoй вoдoй,
Вcтpeчaйтe нac, вepныe, - мы вepнyлиcь дoмoй .