1

Тема: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Место: Дом донны Исфель Эскофье
Участники: Исфель Эскофье, Рэймин Алас-Домар, Рауль Рейнеке, Рэйна Алас-Домар, Астрин де Вер.
Предполагаемая очередность на начало такая же, потом по логике повествования.

Музыкальный вечер в салоне донны Эскофье собрал цвет столичного общества. Говорят, что даже сам император собирается неофициально присутствовать - потому что, в конце концов, надо засвидетельствовать почтение одной из любимых дочерей Хозяйки.
Но, видимо, каких-то гостей не ждали, а у них свои планы.

Чему вовсе не быть, так того не сгубить,
А чего не сгубить, тому нету конца на Земле

2

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Музыка наполняла стены дома донны Исфель, как ветер паруса; она звенела в хрустале и фарфоре и трепетала на лепестках роз; она окутывала и пронизывала - и сама хозяйка дома порхала от гостя к гостю будто бы в такт мелодии, которую когти музыканта срывали со струн арфы. Арфе вторила скрипка - редкий в империи инструмент, овладеть которым когтистым потомкам Старших было весьма непросто, и ради достижения мастерства скрипачу пришлось пожертвовать столь благородной, по мнению этринитов, чертой. Донна Исфель каждому спешила рассказать о великой жертве музыканта ради искусства: посмотрите, как он влюблен в свой инструмент и свое дело? Это ее милый, милый друг; равно как и арфист, и ждущая своего часа юная флейтисточка - это все ее замечательные друзья, которых наверняка ждет великое будущее, разве не так?
Гости благосклонно кивали, одобряя преданность скрипача своему делу, и соглашались: да, эти молодые люди бесспорно талантливы и добьются многого.
Ах, если бы только их кто-то заметил - юным дарованиям нелегко без протекции в наше время; и на этих словах донна Исфель кротко опускала глаза долу, а гости задумчиво прищуривались: услугу, оказанную своим добрым друзьям, куртизанка воспринимала, как комплимент в свой адрес, а благосклонность любимой дочери Хозяйки дорого стоила для тех, кто уже обладал если не всем, то многим.
А таких здесь было большинство.
Впрочем, тот, кто обладал совершенно всем, еще не прибыл.
Порхающая Исфель кидала мимолетные взгляды на тяжелые напольные часы в глубине гостиной. В своем легком танце она кругом обошла помещение, и - вот совпадения - в назначенный час оказалась ближе всех к двери, чтобы первой успеть развернуться к вошедшему гостю и гибко присесть в реверансе.
За ее спиной тренькнула, замолкая, арфа, и по гостиной пробежал удивленный шелест, будто в салон донны Эскофье на мгновение ворвался ветер.
Исфель в поклоне прятала лукавую улыбку.
- Ваше Величество, какая неожиданность! Я безмерно польщена Вашим визитом.

Никогда не сходи ты с тропинки прямой,
Не снимай в пути кольцо с руки.
Не ступай за порог над холодной водой,
Береги себя, береги.

3

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Величество, в свою очередь, был безмерно польщен оказанным ему радушным приемом - тут ведь как, император или не император, но радушие таких женщин, как донна Исфель еще заслужить надо. Впрочем, он сюда особенно не стремился, но это был неплохой компромисс между пристойным времяпрепровождением - как он настаивал, и раулевским "хватит киснуть, пойдем по бабам", чего Рэймин хотел в последнюю очередь.
Поэтому они отправились к донне Эскофье в ее очаровательный особняк, окруженный таким же изящным, как она сама, садом, слушать музыку. Рауля он успокаивал возможностью... возможностью пофлиртовать с какой-нибудь приятной сестрой-священницей. Может быть. Друг успокаивался плохо, он, похоже, считал это чем-то сродни развлечениям для бедных. Или детей. Или для бедных духом. Ну, вот что-то такое. Рэймин, в свою очередь, телесных утех не жаждал, а вот по возможности проветрить голову очень страдал. Говорили, что здесь это предоставляют каждому, притом, ничего не требуя взамен.
Приехал он инкогнито. То есть, без охраны - это если принимать во внимание церемониал, а не способности Рауля, в мундире дипломатической почты (почты, ага), и в сопровождении только одного гвардейца - упомянутого Рейнеке, и еще неясно, кто кого тут сопровождал, вообще вся поездка немного напоминала филиал больницы для страдающих душевно. Заброшенный докторами.
- Мое почтение, мадонна, счастлив быть принятым в вашем прекрасном доме. Сиры и донны, сердечно рад видеть вас всех, прошу, продолжайте, - отмахнувшись таким образом от угрозы испортить вечер почтительным стоянием всех у стеночки и бесконечными реверансами, Рэймин продолжил, - рад представить вам моего друга, мастера-лейтенанта гвардии Рейнеке. Я верю, что вы будете снисходительны к нему, моя донна.
Для себя он надеялся исключительно на покой и немного музыки.

К чему к чему, а к дворцовым трюкам
ты мог привыкнуть ещё в инфантах.
Расчесть хотя бы азы карьеры
монарх обязан уметь вслепую.

4

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Гвардеец, который только-только встал на ноги после тяжёлого проклятия, хотя и был другом императору, был столь дурным оберегом для его императорского величества в глазах Веннея, что милому визиту в дом очаровательной донны Эскофье предшествовала самая настоящая баталия, равная сражению во вратах Термаль если не масштабом, то накалом страстей. Прелесть вечера у милейшей женщины, приглашения к которой Рауль и сам, было дело, добивался, хотя и безрезультатно, блекла под батарейными залпами сира Ивена. Но Рэймину совершенно не обязательно было знать об истинных причинах настроения друга, он и так изрядно ошарашил Рауля вниманием к этому моменту. Ведь это был именно тот Рэймин, который за конспектами мог проворонить Утро Парусов, а корона всё вот это только усугубила, как казалось Раулю.
Потому Рейнеке поартачился ради приличия, смирился, и никакая проницательная тварь не усмотрела бы в гвардейце, радостно приветствующем хозяйку и всех присутствующих, ничего, кроме удовольствия от нахождения в светлом доме «светлой госпожи», как любят говорить иль-заанцы.
— Позвольте засвидетельствовать вам своё восхищение, мадонна.
Окинув быстрым внимательным взглядом гостиную, Рауль отметил лица знакомые, лица незнакомые, высокие окна и изящные предметы интерьера. Сцена как из первого акта какой-нибудь «Амарийской скромницы».

Смеяться над людьми — прекрасный способ
убивать их не чаще, чем требуется.

5

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Этот вечер был совершенно неприлично перенасыщен неожиданностями. Вероятно, кому-то они показались бы приятными, кому-то — неопредёнными по своему характеру, а вот, например, для Её Императорского Высочества они представлялись в высшей степени непредвиденными: уж чего — вернее, кого — она больше прочего не ожидала увидеть в гостеприимном доме донны Исфель этим вечером, так это своего брата в привычной компании Рейнеке. Не то чтобы она знала о его планах, но такого исхода дня всё равно предположить не могла.
За Великой княгиней Алас-Домарской закрылись двери и шелестящий шёпот, вихрем облетевший зал, повторился, но чуть тише — его вызвал не столь факт её появления в доме одной из любимых дочерей Хозяйки, где принцесса и так была нередкой гостьей, сколь то, что она появилась на какие-то минуты позже своего близнеца; и Рэйна отчётливо увидела, что тоже воплощает собой неожиданность, для Рэймина и Рауля представ в худшем её виде из возможных — такой, что рушит планы и надежды и с насмешкой портит всё светлое, доброе и вечное. Она бы даже устыдилась отведённой ей, в очередной раз паршивой роли, если бы не сдерживала желание нервно и чуточку зло рассмеяться над превратностями судьбы.
И если бы не успела подумать прежде, чем поприветствовать своего императора, его гвардейца и прекрасную донну Эскофье, что возможно стоит это использовать. Добрым знаком происходящее пока не выглядело, но всё ещё имело перспективы стать шансом — и не так важно оказывалось, насколько призрачными было одно и мизерным другое.
— Ваше Величество, мадонна, моё почтение, — слова сопроводил по-военному сухой поклон, шедший мундиру, но не обстановке. — Лейтенант, — Раулю она коротко кивнула.
И кто бы знал, чего стоило Рэйне не прошептать одними губами, обращаясь к брату: «Я не специально». Потому что ведь правда не специально оказалась здесь в этот час. И потому что старые привычки не искореняют даже года и размолвки.

Прорвавшись сквозь синее небо,
Над городом грянет гроза.

6

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

"Миленько, миленько," - про себя подумал Его Величество, понимая, что вечер испорчен если не безнадежно, то, по крайней мере, точно перестал быть историей про отдых, расслабление и вот это все. И светлое, доброе, вечное, конечно же, тоже улетучилось, как только она вошла.
К этому моменту, проведя над собой - в основном бессонными ночами - большую работу, Рэймин научился относиться к своему положению с иронией, и уже даже наблюдал родичей без бешенства, а сестру без затаенного ужаса. Зная, что теперь им его не достать, даже наслаждался положением.
Ну, наслаждался бы, если бы мог нормально выспаться, или что-то вроде того. И не терпел необходимость коротко стричь волосы, как последний джерданский крестьянин, чтобы скрыть остатки уха. И...
Ну, много чего еще.
Тут он понял, что даже откланяться не выйдет. Невежливо. И демонстративно.
"Да Хозяин вас так," - богохульно подумал он, - "Я же хренов император, я вообще делаю, что хочу и мое слово закон, и..."
И он поднял глаза, поначалу не очень понимая, что не так.
Потом, все еще глядя на сестру, поднял руку в наступившей тишине, и кисть его горела еще не спущенным с цепи убийственным огнем, с которым удивительно ловко справлялся дипломированный маг  школы Иллюзий.

- В сторону!
Тут бы сказать, что он надеялся на рефлексы сестры - но нет, он не надеялся. Даже подумать об этом не успел.
Но за спиной Рэйны стояла другая Рэйна. Явно раздосадованная и не ожидавшая этой встречи.
И глаза у нее были серые - тогда Рэймин понял, что не так было с сестрой в его кошмарах - но та уже уходила в сторону безумным прыжком, для человека даже странным, и ревущий огненный шар бесплодно разбил стену.
А потом послышался звук разбитого стекла и стало ясно, что "вторая принцесса" здесь не единственная незваная гостья этим вечером.

К чему к чему, а к дворцовым трюкам
ты мог привыкнуть ещё в инфантах.
Расчесть хотя бы азы карьеры
монарх обязан уметь вслепую.

7

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

«Ты серьёзно?», — хотела спросить Рэйна в ответ на пламенное приветствие брата — вот оно, живым огнём играло в его руке, совершенно неуместное и нелепое, как их прежние детские ссоры, только куда более опасное.
Но она успела перехватить взгляд Рэймина и почувствовать движение за спиной; успела среагировать почти одновременно с его словами, если не опережая их — тут стоило поблагодарить рефлексы, о которых никто не успел подумать.
И сказала короткое:
— Какого?.. — когда увидела, словно в зеркало посмотревшись, себя — но фальшивое отражение двигалось, и делало это быстрее, чем смогла бы сама Рене.
Её Высочество уже стояла рядом с братом, с видом, красочно демонстрирующим отношение к ситуации и неведомой бесовщине, смеющей пользоваться её обликом, — особенно красочным был палаш в руке и боевая стойка. Она даже не могла счесть это неудачной шуткой мага-иллюзиониста, хотя бы потому, что Реми точно было не до смеха.
И потому что люди не умеют совершать таких прыжков.
Направленный огонь, не встретив сопротивления живой плоти, губил стену гостиной донны Исфель: несколько деревянных панелей разлетелись, обнажая камень, и щепками легли под ноги; и занялись обрывки светлой ткани — пережившие удар, они теперь гибли в расходящемся тлении. Среди почтенной публики раздался вскрик, зашелестели платья и некто, вздрогнув, уронил на пол фарфор, но всё это погрязло в общем обезличенном шуме; а где-то в другой комнате раздался характерный звон разбитого стекла — и едва ли отсюда пытались бежать, а не прорваться в гостеприимный дом с чёрного, самим продолженного хода.
— Рауль, проверь, что там, — бросила принцесса магу, словно не лейтенанту императорской стражи, а старому другу — вспоминая, что он им и был, — и привычным командирским тоном отдала приказ: — Покиньте дом, все, живо!
Благо, здесь была не одна дверь.
Никогда ведь не знаешь, какие заклятья по каким стенам полетят в следующий миг и какими жертвами это может обернуться — а были жертвы, которых Рэйна не простила бы никому, даже себе, и, помня об этом, бесцеремонно поймала ладонь Исфель, заводя куртизанку себе за спину. Пока пусть будет так.
Там же, за спиной, оставался её брат-император, её Реми, к которому она не подпустила бы никакую копию самой себя и не выпустила его к ней, впрочем, не мешая напасть с расстояния — интересно, ему это должно быть противно или приятно?
— Можешь сорвать иллюзию? — спросила она.
Ведь чем ещё это могло оказаться?
— Я задержу её, только сорви иллюзию. Я хочу знать, с чем мы имеем дело.
Ведь «мы»?..

Прорвавшись сквозь синее небо,
Над городом грянет гроза.

8

Re: «Маленький музыкальный вечер» - 8 день I дюжины Луны Звездопадов, 1024 год

Два года Астрин жила в Керенне, но никогда ещё она не бывала на стольких приемах за столь короткий срок. Отгремевший фанфарами и унесшийся вальсом бал внёс в её жизнь большие перемены, к худу или к добру, девушка пока не знала, но уже успела устать. Астрин с тоской смотрела на простенькое, но такое удобное домашнее платье, шея устала от высоких тяжелых причесок настолько, что сегодня она решилась ограничиться простой косой для юной девы позволительной, в которую камеристка все-таки навтыкала блестящих шпилек. Уже неделю она не проводила день дома, лелея редчайшие голубые розы, подаренные маме прежним бароном, саженец которых бережно привезла с собой в столицу ее дочь. Хотелось повыдергивать сдерживающие длинные пряди шпильки, прицельно метая их в посыльных с новым приглашением в руках, и запереться дома с хорошей книжкой в руках. Недавняя дебютантка не была наивной, прекрасно понимая, что добрая половина улыбок адресуется сестре главы дипломатической службы и советника императора, баронессе де Вер, а не Астрин эр'Элесе, а потому надеялась, исправно хлопая ресницами и рассеяно улыбаясь, когда разговоры затрагивали топкую тему братовых обязанностей, что в конце концов к ней потеряют интерес стяжатели высокой благосклонности.
Но сегодняшний вечер был одним из тех, по которым она будет скучать. Приятные воспоминания не омрачит даже лёгкая женская зависть по отношению к хозяйке, золотой канарейкой с пением и приятным щебетом порхающей от гостя к гостье. Астрин знала, что никогда не сможет с такой искренней симпатией приветствовать каждого оказавшегося под ее крышей, и уж точно не сравнится в красоте с прекрасной донной Исфель. Да и не зависть это была, скорее мимолетная тень печали, разве может родиться чувство темное, неблагодарное, там, где простирает свою руку Хозяйка?
Баронесса придирчиво посмотрела своё отражение в зеркале, рядом с которым оказалась, приподняла бровь и решительно признала, что и с таким подбородком можно жить не то чтобы плохо, да и нос картины не портит, хотя она была бы не прочь променять антрацит волос на осенний огонь. Девушка улыбнулась сама себе и, преодолев смущение от незнакомого общества, обратилась с каким-то пустяковым разговором к молодой флейтистке. Девушка оказалась заинтересованной и влюбленной в собственную профессию, они мило поболтали о достоинствах новых музыкальных веяний и даже успели разойтись в мнениях о классике. Зарождающийся художественный спор прервал смуглокожий алас-домарец с гитарой, утащив подругу обсуждать грядущее выступление, а Астрин завладела какая-то донна, с энтузиазмом коробейника, расхваливающего свой товар, вещающая что-то о дикостях и ужасах колониального Иль-Заана, услышанных со слов сына, мол, ничего хорошего от них не видели... Донну горячо поддержали, а девушка скромно помалкивала, потому что кофе ей нравился. Когда разговор плавно скатился на достоинства донниного сына, а из слушателей, кажется, осталась только баронесса, в силу неопытности не умеющая придумать достойный предлог для смены компании, от дверей в соседнюю комнату донесся шепот, набирающий силу. Астрин было привстала, чтобы посмотреть, что стало причиной подобного сдержанного оживления, но, услышав слова "его величество", опустилась обратно на стул, аккуратно сложив руки на коленях.
- Вы говорили, что он служит уже пять лет? - неестественно улыбнувшись, постаралась она возобновить беседу.
Лучше было об этом не думать и желание немедленно пройти в первую залу, чтобы хотя бы просто посмотреть на него, необходимо  немедленно побороть. Все это глупости, а когда это глупости приносили счастье или хотя бы пользу? Тут вон лейтенант... или капитан? И Солейн передал от Нортвина очень милую записку...
- Вы стали рассеяны, - попеняла донна, имя которой вылетело из головы, - вы себя хорошо чувствуете? Мне кажется, здесь душно.
От необходимости придумывать приемлемую ложь Астиин спас донесшийся из первой залы шум. Гости начали буянить? Здесь?! Раздались крики, она вскочила и начала проталкиваться к проходу между комнатами, в душе поселилась неясная тревога, но на запястье сомкнулись тонкие и неожиданно сильные пальцы.
- Куда же вы, милая?!
- Там что-то происходит!
Но старая карга не отпускала, то ли испугавшись, то ли так и не поняв, что заставляет гостей донны Исфель продвигаться к выходу, запахло дымом. Де Вер постаралась вырвать руку из цепкого захвата, но тут с хрустальным звоном лопнуло стекло, разлетаясь сотней жалящих осколков. Стоящая напротив Астрин успела отвернуться и заслонить голову рукой, так и не поняв, что стало причиной стеклянного фейверка, но в том, что случилась беда, она уже не сомневалась.